Qui se douterait qu’en dessous de nos pieds se trouve un monde méconnu qui fourmille de vie? Qu’en prenant le temps d’observer et d’apprendre à connaitre le sol, on comprendrait qu’il y a tout un univers à découvrir? Petits mammifères, vers de terre et champignons sont parmi les organismes vivants qui peuplent ce milieu dynamique.  

Le sol, c’est quoi dans le fond?  

Le sol, c’est la partie la plus externe de la croûte terrestre qui a été altérée par les phénomènes atmosphériques, comme le vent et la pluie ou par les êtres vivants. Il est constitué de divers éléments, dont l’air, l’eau et d’éléments minéraux présents en proportions variables. Les particules minérales peuvent être de tailles différentes : sables, limons et argiles. Des composés organiques provenant de cadavres de plantes ou d’animaux, par exemple, s’y retrouvent également. Lorsque ces matières organiques sont décomposées, on appelle ça de l’humus. Mais les sols ne sont pas tous pareils. 

Dans un désert comme le Sahara par exemple, il y a du sable à perte de vue et on y retrouve peu d’organismes vivants. Tu peux donc imaginer que le sol du désert est principalement minéral, donc pauvre en matières organiques, et non fertile. Même que, selon certaines définitions*, on considèrent que le sol doit avoir une certaine proportion de matières organiques. Le sable du Sahara, ce ne serait donc pas un sol! Selon le même type de définition, la tourbe qui ressemble au sol des tourbières n’est pas un sol non plus  étant donné qu’il s’agit de matière organique qui se décompose hyper lentement et s’accumule. 

En tout cas, la poussière accumulée dans le coin de ton salon, que tu n’as pas eu le temps de ramasser depuis la semaine dernière, ce n’est certainement pas ça le sol! Le sol est donc un savant mélange d’éléments abiotiques (non-vivant) et biotiques (vivant). Enfin, le sol, ce n’est rien de moins qu’une composante essentielle à la vie sur terre.  

Un milieu vivant 

Des micromammifères, des insectes (dont les fourmis), d’autres arthropodes, des mollusques et des vers de terre sont quelques-uns des habitants du sol. Les rongeurs, comme les tamias, creusent des réseaux de galeries qui servent à la fois à les abriter, mais qui permettent aussi à l’eau et à l’air de pénétrer plus en profondeur. Parmi les invertébrés, certains se nourrissent en surface et permettent de décomposer la litière organique. Il y a aussi les fameux vers de terre! Chaque nuit, ils creusent des terriers verticaux et brassent le sol. Les parties minérales sont alors mélangées avec les parties organiques.  

Du côté des organismes qui sont invisibles à l’œil nu, il y a aussi toute une diversité! Les bactéries sont légion et elles jouent des rôles primordiaux dans les écosystèmes. D’une part, elles participent à la consommation de la matière organique. D’autre part, certaines peuvent fixer de l’azote, un minéral essentiel à la croissance des plantes. Les actinomycètes, un groupe de bactéries qui ont un aspect filamenteux, décomposent la matière organique. Fait intéressant : ils produisent aussi des antibiotiques!  

Enfin, il y a aussi les champignons, qui ont des rôles très variés. Ils permettent, entre autres, d’assurer la cohésion des particules du sol grâce à leurs hyphes. Ce sont des filaments individuels, formant un réseau s’appelant le mycélium. Ces derniers forment des filaments fins qui parcourent de sol et s’associent même aux plantes à travers la relation symbiotique qu’on appelle la mycorhize!  

Des travailleurs essentiels 

Le sol est un écosystème complexe qui est constitué d’une panoplie d’êtres vivants. Tous ces travailleurs de l’ombre participent à offrir un sol riche et en santé qui permet d’accueillir la vie sur Terre. Les sols remplissent également de nombreux rôles écosystémiques : production de nourriture, régulation du climat, fixation du carbone, etc. Pour la protection des sols, les défis sont nombreux : érosion, pollution, destruction… « La dégradation des sols, la perte de biodiversité et le changement climatique sont trois facettes du même important défi : l’impact de plus en plus dangereux de nos choix sur notre environnement naturel », explique Robert Watson, président de l’IPBES (Plateforme intergouvernementale scientifique et politique sur la biodiversité et les services écosystémiques). Prendre conscience de l’importance des sols est le premier pas vers leur protection. Ce monde sous nos pieds est dynamique, riche et vivant!  


* Il y a plusieurs définitions pour expliquer ce qu’est le sol. D’une part, il s’agit de la surface de la terre, celle sur laquelle on construit, on conduit, on vit, peu importe sa composition. C’est probablement celle qui est utilisée par la plupart des gens. D’autre part, différents experts scientifiques, tels que les pédologues (ces scientifiques qui étudient le sol) ou même les agronomes, ont une définition un peu plus spécifique du sol. Ici, on t’épargne quelques détails, mais on fait surtout référence à une définition plus spécifique. 

Par : Andréanne, éducatrice-naturaliste senior et coordonnatrice des activités Charlevoix

Sources images : Pixabay, Gilles Gonthier, Pixabay

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